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左右互搏 安腾2能否助英特尔稳定高端市场

英特尔在6月30日正式推出了新款Itanium 2芯片,希望此举能够一举突破Itanium芯片家族的市场现状,雄霸价值高达430亿美元的高端服务器市场。而与过去服务器厂商对Itanium 2的保留态度有所不同的是,这次服务器厂商对新款Itanium 2表露出了高度兴趣,为Itanium 2挺进高端服务器市场奠定了良好的基础。

英特尔谋划Itanium家族

这次英特尔推出的Itanium 2及Xeon多款芯片中,最引人注目的是开发代号为Madsion的新款Itanium 2处理器。Itanium 2是Itanium芯片家族的第三个成员,英特尔宣称其性能要比其最近的“前辈”要高出50%,而且在性能测试中被认为是最佳的服务器芯片。更为重要的是,Itanium 2已经获得了软硬件厂商的广泛支持,今年底市场上将有50多种不同的Itanium 2服务器销售。

英特尔这次发布的64位Itanium 2处理器系列,最高主频为1.5GHz,并具有6MB第三阶(L3)快取内存,不过也有1.4GHz、4MB L3快取内存,以及1.3GHz、3MB L3快取内存共三个版本,所执行的操作系统包括微软的Windows Server 2003、HP-UX,以及某些版本的Linux。值得关注的是,与过去服务器厂商对Itanium 2的保留态度相比,这次服务器厂商则显示出了对新款Itanium 2的高度兴趣。此前,英特尔曾在利润丰厚的高端服务器市场发表过两款Itanium芯片产品,但由于产品延期、经济低迷和兼容软件缺乏影响了业界对Itanium芯片的热情和销售,并没有引起多大反响。

目前,已经有包括戴尔、惠普、IBM在内的服务器厂商加入到英特尔的阵营,将推出超过40款使用2颗或4颗Itanium 2处理器的服务器,以及10款使用8颗以上Itanium 2处理器的大型服务器,估计今年内采用Itanium 2的服务器和工作站机种数目将比2002年增长1倍以上,不过要真正成为市场主流还需要等到2005年。与此同时,包括微软的Windows操作系统、SAS的企业分析软件、SAP的财务软件、甲骨文的9i数据库软件在内的400多种软件,都已经或正在被移植到Itanium 2上。

无疑,Itanium 2将成为具有分水岭意义的产品。英特尔正有效地利用这种有利的形势,计划在今年下半年推出代号为Deerfield的低成本、节能版Madison芯片以及面向机群系统的Madison芯片。英特尔还计划在2004年推出速度更快、缓冲更大的Madison芯片,2005年推出集成有2个处理器内核的Itanium芯片。同时,英特尔还计划在2010年前推出具有许多被广泛宣传,但却从来没有实现功能的Itanium芯片。英特尔企业平台集团高级副总裁迈克说,届时新芯片的运行速度将是现有芯片的10倍,客户将愿意为性能的提高掏腰包。

新款Itanium 2声势浩大

新款Itanium 2要想获得成功,是离不开软硬件厂商的鼎力支持的。目前,Itanium 2已经得到了IBM、戴尔、惠普等服务器巨头们的大力相助,同时也获得了甲骨文、微软等软件厂商的大力捧场。

戴尔在首款Itanium 64位元处理器推出时,也曾一度跨入到64位元服务器市场中,然而后来戴尔选择了终止这条产品线并跳过后来的McKinley,也就是Itanium 2。这次随着新款itanium 2的发布,戴尔再次进军64位元服务器市场,并同步推出使用2颗Itanium 2处理器的PowerEdge 3250服务器。针对戴尔重返Itanium 2服务器的原因,戴尔亚太区系统与服务公关总监Tom Kehoe指出,由于许多客户纷纷表示了升级为Itanium 2的意愿,因此戴尔才推出PowerEdge 3250产品。

服务器市场上的龙头老大IBM这次对Itanium 2的支持也明显提高。IBM在这次英特尔发表新Itanium 2时,同步推出了使用新Itanium 2处理器的X450。IBM X系列服务器相关负责人表示,新款Itanium 2处理器具有极大的价格性能比优势,而无论应用软件的支持程度,以及市场接受度,新款的Itanium 2都要比旧款市场成熟许多,并认为今年下半年Itanium 2的市场相当乐观。x450配备有4颗1.5GHz的Itanium 2 6M处理器,IBM已经在4月份的时候开始销售x450,但采用的是较早之前的1GHz McKinley版Itanium,但在NEC服务器客户发现这款芯片有瑕疵之后,x450就被IBM紧急喊停。现在随着新款Itanium 2的发布,使用新Itanium 2的X450再度出山。

Itanium 2的最大支持者是Itanium芯片的合作开发者惠普。惠普在6月30日公布了名为Integrity、配置Itanium 2芯片的服务器产品,并将在9月份的时候推出配置64个处理器的Superdome高端服务器产品,配置8、16个处理器的Integrity产品也将在今年晚些时候问世。同时,惠普还计划在2004年1月份推出配置128个处理器的Superdome服务器。惠普还表示将逐渐汰换自己的PA-RISC芯片,今后所有自行开发处理器的服务器产品线都将转移到Itanium 2上来。

对于服务器厂商支持态度的转向积极,英特尔亚太区行销总监黄逸松表示,这反映出了英特尔多年来在Itanium 2处理器的努力已经获得了市场的认同,同时也证明英特尔64位元处理器策略方向正确,今后服务器市场将逐渐转移到64位元架构的Itanium 2处理器上。虽然厂商对今后Itanium 2服务器市场都表现出了乐观的态度,不过对何时Itanium 2服务器会开始大幅成长,厂商仍然显得有些谨慎。黄逸松就表示,英特尔无法预测什么时候64位元架构的Itanium 2服务器会成为主流或达到某种比例,只能说目前服务器市场正在向64位元架构的Itanium 2机种发展。

英特尔苦心经营Itanium

很显然地,英特尔对Itanium芯片是充满企图的,并希望这个芯片架构能够引领未来十年以上的风骚。早在1988年12月,惠普就开始开发一款名为EPIC的新芯片架构,当时这一计划充满了神秘,就连预算都是用黑盒子的方式进行处理,好让外界难以追查到赞助资金的来源。随后,惠普与英特尔展开了合作,希望利用英特尔的设计和制造能力,让该处理器有朝一日能够像Pentium一样的普及,以避免成为高端处理器一样只有小小的一块利益市场。

同一时间,英特尔也开始思考64位元芯片的未来。当时,英特尔已经开始生产32位元处理器,64位元芯片除了处理资料的速度快一倍外,还可以让单一颗处理器能够从更大的内存容量中访问资料,这对数据库与大型应用程序来说相当重要。英特尔现行32位元芯片(如Pentium II、III、4与Xeon)都只能处理4GB的内存。

当时,英特尔内部有人建议从32位元架构直接延伸到64位元即可,这在工程上相对要容易许多,而且两种芯片家族都可处理同样的软件。英特尔在上世纪80年代从16位元进化到32位元,采用的就是这种方式。后来,英特尔与惠普一拍即合,决定联手运用EPIC概念来开发新一代64位元芯片。EPIC芯片必须使用全新开发的软件,但好处是英特尔可以避开IA架构下的一些缺失——英特尔的其他处理器都采用这一设。90年代中期的时候,EPIC芯片改用了Merced代号,服务器制造商对这一产品均充满戒备,Sun、IBM等厂商更是将之看作是一大威胁。当时的不少分析师都认为,凭借英特尔大规模的生产能力,英特尔必将会生产出低价、高速的64位元芯片。

不过,事情显然没有这般的简单,开发代号为Merced的Itanium第一代产品推出时间一再延迟,从杀手级产品变成了有趣的概念测试品。后来,Itanium终于在2001年5月上市了,但当时正值产业萧条期,同时第一代Itanium也让人感到相当的失望。据IDC的报告显示,Itanium服务器在2001年第3季度的销售量不到500台。

虽然第二代Itanium解决了性能问题,但问题的改变并不大。为享有该芯片的性能,必需重建软件。而且由于其32位元的性能不彰而难以运行旧的软件,英特尔的竞争对手,如AMD与Sun都利用这个缺点加以挞伐,纷纷表示其新的芯片不会像英特尔那样的迫使客户一定要放弃旧的软件。不过,随着新款Itanium 2的发布,英特尔的苦心经营终于获得了回报,这就是众多软硬件厂商的积极支持。

竞争对手虎视眈眈

当然,在英特尔的Itanium 2获得喝彩的同时,它的竞争对手们也没有闲着。英特尔的死对头AMD在Itanium 2发布的同一天,针锋相对地扩张了Opteron家族,没有让英特尔的Itanium 2独占风头。

就在6月30日英特尔发布Itanium 2的同一天,AMD宣布扩张其Opteron 64位服务器及工作站处理器产品家族,并推出了Opteron处理器800系列和100系列处理器。 800系列产品的范围最高支持8-way服务器,能够满足用户大范围内的企业结构和应用程序的计算应用,并且只需要提供简易的服务器平台。而基于800系列的4P服务器,已经通过了SPEC组织的基准评测证实其提供了目前世界上最高的计算性能。100系列是专门针对单处理器的服务器应用的,比如专为使用因特网和应用软件服务提供商,或者是精密的工作站应用程序比如工程和数字内容建立软件等。

AMD的新Opteron处理器产品提供了与原有Opteron处理器相似的性能。所以新的840140, 842142和844144处理器时钟频率分别为1.40GHZ、1.60GHZ和1.80GHZ。所有三种处理器集成1MB L2缓存,128KB L1缓存及高达三个超传输连建立起与CPU与I0控制器之间的连接。所有的Opteron处理器集成了双通道PC2700内存控制器,能够支持1TB的内存。而不同点在于超传输控制器的数量上,比如Opteron 100系列使用单处理器配置,所以只有一个超传输连接系统和IO,而Opteron 200系列则有2个超传输连接,Opteron 800系列有3个超传输控制器等。同时从6月30日开始,AMD将推行其认证服务器计划。AMD将通过该计划向分销商出售整台服务器产品和服务器型准系统,它们都是基于Opteron处理器。

AMD在4月份就推出了既能够运行32位又能够运行64位的Opteron处理器,IBM将在其产品中使用这款芯片,微软以及主要的Linux厂商也都表示了对它的支持。AMD在本周一推出的适合在配置4个以上处理器的服务器中使用的Opteron 800芯片,已经获得了Appro、Aspen和RackSaver三家规模较小的服务器厂商的支持。不过,AMD的财力远远没有英特尔的雄厚,因此它能否对产品的开发提供足够的支持还是个问题。

此外,Sun也计划在2004年推出UltraSparc IV芯片,并制订了保持领先的宏伟计划。同时IBM也将在2004年发布面向高端Unix服务器的Power5芯片,它们都是64位服务器芯片市场上的老兵了。与Itanium芯片相比,这两家公司新款芯片的最大优势之一,就是它们与以前的芯片保持二进制兼容。

另一方面,虽然IBM对Itanium 2的支持明显提高,但同时也声称自家的芯片胜过Itanium。在发布x450和X382后几个小时,IBM就公开了一份IBM处理器和惠普Itanium服务器比较的测试报告,明确宣示自家产品的优异性。在广受瞩目的TPC-C测试当中,采用自家Power4处理器的IBM顶级p690“Regatta”Unix服务器,挤下了惠普的Itanium服务器。IBM的TPC-C成绩达到了768000,比惠普5月时的707000还高。对此,Illuminata分析师David Freund表示,“IBM明显地想把Power处理器和pSeries定位在高端Unix和Linux服务器,而把Itanium和Windows作为需求较低时的方案。”

Itanium 2能否扭转乾坤?

Itanium家族的第一、二代产品推出后,一方面由于当时正值产业萧条期,另一方面产品自身也有不令人满意的缘故,因此在市场上的表现很不尽人意。新的Itanium 2芯片,是英特尔目前最有希望与Sun、IBM、AMD在高端服务器市场展开竞争的芯片,倘若英特尔获得成功的话,那么正如低端市场已经成为英特尔Xeon芯片的天下那样,价值高达430亿美元的高端服务器市场也必将以Itanium为核心,实现英特尔的企图。

于是,留给我们的一个悬念就是Itanium 2能否突出重围,一举扭转此前Itanium产品表现不佳的市场现状?应该说,Itanium芯片要想雄霸高端服务器市场,还有一些困难需要去克服。

目前的高端芯片都是64位元设计,比起32位元芯片来说,前者在大量内存的处理上(如加密)更能游刃有余,而采用32位元的软件必须重新撰写才能用使用64位元功能。英特尔宣称这一新架构的变革虽大,但能够满足未来20年的需求。而服务器厂商热烈支持的盛况,可以说与以前有着天壤之别的态度。两大主要服务器厂商IBM与戴尔这次都加入到了Itanium阵营,Itanium的合作厂商惠普更是对Itanium芯片不余遗力。但正如上面所述的,竞争对手不会静待英特尔Itanium的壮大。AMD已经对英特尔形成了夹攻,而IBM与Sun的新芯片有Itnaium所不及的优势,那就是不会强迫要求“binary break”,因此不需要像使用Itanium的客户一样必须淘汰原本支持Xeon或Pentium的程序,改用新软件。针对此,英特尔已经计划在今年晚些时候推出IA-32执行层软件,试图在Itanium和Xeon芯片之间搭起一座桥,使Itanium芯片以足够好的性能模拟Xeon芯片。

阻止Itanium芯片发展另一个因素是服务器客户的投资减少,这将使得英特尔很难获得足够多的市场份额。在目前的经济大环境下,服务器客户并不急着进行升级,因此英特尔很难抢下理想的市场占有率。即使现在已经开始使用Itanium的企业,也大部分是抱着“观念验证”的心态,试验性地使用基于Itanium芯片的系统。

甚至是英特尔本身也是它自己的一大竞争对手。5年前,英特尔在服务器市场上还只是一个小不点儿,现在其Xeon芯片主宰了1、2芯片服务器市场,一些具有超级计算机功能的机群系统也依赖于它。Itanium芯片提供了超过Xeon芯片的性能和可靠性,而售价只比Xeon芯片高一点点儿,只是Xeon芯片运行32位代码的性能更胜一筹。Gartner集团的分析师雷诺表示,RISC芯片的市场份额受到了Xeon芯片的蚕食,Itanium芯片面临的巨大挑战之一是Xeon芯片所获得的巨大成功。

价格也是Itanium芯片面临的重要问题之一。如果英特尔能够使服务器厂商将Itanium芯片服务器的价格定得远低于RISC-Unix服务器,Itanium芯片服务器就会开始吸引客户。但由于一些服务器厂商本身就销售RISC-Unix服务器,因此期望“革命突然爆发”是不现实的。

当然,即便Itanium芯片要想实现占上为王的目标面临着不少的困难,但无疑是充满竞争力的。正如Illuminata分析师哈夫所说的那样,英特尔至少显示出了不断提高芯片性能的能力,第一代Itanium芯片实在糟糕,代号为McKinley的第二代Itanium芯片的表现差强人意,但代号为Madison的第三代Itanium芯片则具有无可挑剔的性能。

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